¿Cuál de las islas del océano Índico de África oriental es para ti?

Los folletos de mercadotecnia parecen solo gritar acerca de los resorts de lujo en playas bordeadas de palmeras, pero las islas del Océano Índico de África Oriental son tan diversas como los isleños, los comerciantes de especias y los exploradores que las han formado..

Ya sea que estés buscando cocos gigantes o tortugas gigantes; exuberantes selvas tropicales, tierras altas y frías arrecifes de coral; o cocina de encrucijada y fauna curiosa, hay una isla para todos los gustos y presupuestos.

Las rocas esculpidas y la playa de Anse Source d'Argent, Isla La Digue, Seychelles. Imagen de Cornelia Doerr / Getty Images

Lo mejor para el lujo descalzo y el buceo.

Quirimbas, Bazaruto y Seychelles
Los buzos y los aficionados a las playas de alto gasto adoran los archipiélagos de Mozambique, Quirimbas y Bazaruto, no solo por sus impecables playas de color blanco harina, sino por la emoción de ver gigantescas mantas flotando sobre los arrecifes de coral prósperos, tiburones ballena que cruzan cañones submarinos y la mayor población de dugongos en África. pastando en los largos pastos marinos. Las cinco especies de tortugas del este de África se encuentran aquí, anidando a lo largo de millas de playas vírgenes, mientras que en el mar hay 2000 especies de peces mordisqueando en los vibrantes jardines de coral. No hay duda de que las 32 islas son caras de alcanzar, aunque los nuevos vuelos desde Tanzania han mejorado el acceso. La ventaja de esto es la integridad ecológica del entorno marino y algunos alojamientos en la playa muy sexys como Vamizi (vamizi.com), Guludo (guludo.com), Azura Benguerra (azura-retreats.com) y las casas de campo de Bazaruto. Solo Seychelles se acerca a la claridad del agua y la exclusividad de la isla, con excelentes oportunidades de buceo fuera de las escapadas a las islas privadas como Desroches, Fregate y North, y un programa único de monitoreo del tiburón ballena (mcss.sc) con base en Mahe.

Cuándo ir: Bazaruto y Quirimbas (mayo-junio), Seychelles (abril-septiembre)
Costo del viaje por día: Bazaruto y Quirimbas US $ 250 +; Seychelles US $ 175-250

Hombre de Zanzíbar y su bicicleta, Stone Town, Zanzíbar, Tanzania. Imagen de Steve Outram / Getty Images

Mejor para la cultura

Zanzibar, Mauricio y Lamu
Durante más de mil años, las islas de África oriental proporcionaron bases estratégicas a lo largo de las rutas comerciales que unen la Península Arábiga, Europa y el subcontinente indio. Los marineros portugueses, los comerciantes de Omán, los comerciantes de Gujarati y los coloniales de los Países Bajos, Francia y Gran Bretaña gravitaban aquí para cultivar especias y caña de azúcar, y para comerciar con oro, marfil y esclavos. El resultado de esta complicada historia es una rica estratificación de culturas, particularmente evidente en las ruinas suahili del siglo XV de Lamu, la herencia shirazi de Zanzíbar y las casas históricas de plantaciones y la cocina criolla de Mauricio. La ciudad de Lamu es el asentamiento habitado más antiguo de Kenia y comparte mucho en común con la Ciudad de Piedra de Zanzíbar. Ambos adoptan la forma de un clásico laberinto árabe, con casas adosadas de varios pisos y balcones que sombrean calles estrechas llenas de zocos que venden artesanías artesanales en madera, plata, cuero y ukili (hojas de palma datileras). Son estas tradiciones vivas de siglos de antigüedad las que los viajeros independientes encuentran más gratificantes. En enero, Lamu celebra el Festival de Maulid con poesía, música y la histórica procesión de Zefe, mientras que las familias de Zanzibari se reúnen cada noche para comer algo dulce. mandazi (Donas Swahili) y paseo en los jardines de Forodhani. Aunque no se ve afectado directamente por los problemas relacionados con la cercana Somalia, la proximidad de Lamu a ellos ha hecho que se incluya a menudo en las advertencias de viaje de los gobiernos occidentales. Una muy querida tradición mauriciana es la mesa redonda, una comida "servida" de delicias criollas, como el cordero con canela, a menudo se sirve con una dosis de Séga (un estilo de música que los esclavos africanos traen a la isla).

Cuándo ir: Lamu (diciembre-marzo), Zanzíbar (junio-septiembre), Mauricio (octubre-abril)
Costo del viaje por día: Lamu y Zanzíbar US $ 80-150, Mauricio US $ 100-200

La lava fluye desde el Piton de la Fournaise, Reunión. Imagen de Philippe Bourseiller / Getty Images

Lo mejor para las maravillas naturales.

Madagascar y la Reunión
Incluso para los visitantes más cansados ​​de los parques nacionales, los bosques primordiales de Madagascar, los picos dramáticos, los volcanes extintos y los desiertos pedregosos son una experiencia de otro mundo. Cortada a la deriva como el arca de Noé hace 160 millones de años, Madagascar siguió un camino evolutivo inconformista: el 70% de la fauna y el 90% de la flora son endémicas de la isla. Una cadena de montañas recorre la costa este, fomentando el clima tropical que nutre las seis selvas tropicales de la isla, mientras que sus arrecifes de coral de 450 km son los quintos más grandes del mundo. Todo esto lo convierte en un punto de acceso a la biodiversidad y uno de los mejores destinos de ecoturismo del mundo. Justo al este de Madagascar, la isla francesa de Reunión ofrece una porción más accesible del mismo escenario con mejor vino (la isla produce su propia) y la infraestructura para arrancar. Aquí puede caminar por la caldera ardiente del Piton de la Fournaise y el cañón en medio de las cascadas humeantes del Cirque de Cilaos y luego retirarse a una cómoda casa de huéspedes en Saint Paul o descansar en la playa Saline les Bains.

Cuándo ir: Madagascar (septiembre-octubre), Reunión (mayo-julio)
Costo del viaje por día: Madagascar US $ 70-160, Reunión US $ 100-200

Vista aérea de los pináculos de piedra caliza erosionados en el Parque Nacional de Bemaraha, Madagascar. Imagen de Frans Lanting / Mint Images / Getty Images

Lo mejor para aventuras poco convencionales.

Madagascar, Comoras y Pemba
En ningún otro lugar de la costa este de África puede tocar Madagascar por su naturaleza de estilo Parque Jurásico. Carreteras asfaltadas (la RN5 es la más notoria), puentes improvisados ​​y balsas de caña a lo largo de ríos que corren hacen que moverse en una aventura en sí mismo. Pero las recompensas valen la pena. Caminar por los senderos en el Parc National d'Andringitra es como tener Yosemite para ti solo, mientras se escala el via ferrata (rutas de cable fijo) a lo largo de los pináculos de piedra caliza de Tsingy de Bemaraha pondrán a prueba los nervios y el estado físico de cualquier aventurero. Y, no son solo los paisajes los que empujan los límites, sino rituales inusuales como el famadihana, cuando las familias exhuman y 'voltean' los huesos de sus familiares. Una reverencia similar para los ancestros es evidente en la isla tanzana de Pemba, donde las colonias de zorros voladores encuentran refugio en sitios de entierro protegidos, como Kidike. Encontrarlos junto con los raros monos colobos rojos de la isla es un punto culminante de esta tranquila isla rural. Las menos visitadas son las Islas Comoras, donde las tradiciones islámicas siguen siendo fuertes entre una población de islas descendientes de inmigrantes africanos, malayos y árabes. Grande Comore es también la ubicación de uno de los volcanes activos más grandes del este de África, que entró en erupción por última vez en 2005, creando un impresionante paisaje oscuro y desértico compensado por playas increíblemente blancas y mares turquesas. A pesar de que la isla Mohéli es uno de los principales sitios de anidación de tortugas en el este de África, donde virtualmente se garantiza que las tortugas anidan o simplemente se deslizan a través de usted mientras bucea, es increíblemente poco visitada.

Cuándo ir: Madagascar (septiembre-octubre), Comoras (mayo-octubre), Pemba (julio-octubre)
Costo del viaje por día: Madagascar US $ 100-200, Comoras US $ 50-80, Pemba US $ 60-120