Zambeze, ven Zambeze, recorre el mítico río del sur de África

Si un visitante en 1958 estuviera en la cresta de Bumi Hills y se asomara a través de un par de binoculares, podrían haberse distraído al ver a un hombre con el torso desnudo y un sombrero flexible que intentaba atar un elefante a una balsa de madera. Rupert Fothergill era el principal guardabosques de lo que era entonces Rhodesia, ahora el norte de Zimbabwe, y acusado de reubicar la vida silvestre varada por las crecientes aguas del recién creado Lago Kariba..

Desde su canoa en un canal del río Zambeze, la guía de vida silvestre Cloud Magondo escanea el paisaje en busca de hipopótamos © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Las imágenes granulosas de la época lo muestran enfrentándose a una serie de problemas irregulares: con el hombro hundido en el agua y agarrando un hyrax retorcido y con forma de conejo en sus brazos; intentando casualmente ahuyentar a un rinoceronte con una ola o dos de su sombrero; y alzando a un babuino desaliñado en un bote por sus hombros. Cuando la Operación Noé se terminó en 1964, Fothergill y su equipo habían salvado más de 6000 animales..

Hoy, desde el punto de vista de Bumi, Kariba parece más mar que lago. En la orilla, pequeñas manadas de elefantes, búfalos e hipopótamos pastan en el pasto brillante como una joya. En línea recta, las colinas grises y arrugadas de Zambia son visibles, pero no hay nada más que agua en el horizonte a la izquierda y la derecha; El ferry semanal de automóviles que recorre una línea estable a través de las olas de este a oeste tomará un total de 24 horas para completar su viaje. Más de 50 años desde su creación, Kariba sigue siendo el lago artificial más grande del mundo en volumen. Y, sin embargo, algunos lo ven como un bache temporal, que probablemente desaparezca en poco tiempo..

En la mitología del pueblo de Tonga de la región, el Zambezi es el hogar del dios del río Nyami Nyami. Un dragón gigante, con el cuerpo de una serpiente y la cabeza de un pez, Nyami Nyami provee para Tonga cuando los tiempos son difíciles. En 1957 y 1958, Zimbabwe sufrió las peores inundaciones que había visto en la historia registrada, barriendo dos veces el muro que se estaba construyendo para crear el Lago Kariba. Nyami Nyami está enojado, dijo el Tonga, él no quiere la presa. Los avistamientos de una bestia de 200 metros de largo que serpentea a través del lago todavía se reportan en los periódicos locales, y los terremotos de la región se atribuyen al monstruo que se estrella contra la presa, intentando alcanzar a su esposa varada en el otro lado..

Estudiante Muroyiwa en el lago Kariba © Jonathan Gregson / Lonely Planet

La guía local, estudiante Muroyiwa, creció con estas historias. En la ropa con la que Fothergill sería muy familiar (pantalones cortos y camisa de safari bien planchados), dirige su bote entre las copas de los árboles. Sus ramas ennegrecidas sobresalen del agua como dedos macabros, los árboles son todo lo que queda de un bosque de mopane que una vez alfombró el barranco de Kariba, se perdió cuando el Zambeze estaba represado. Los cormoranes se asientan en sus ramas, lanzándose al aire solo para sumergirse repentinamente debajo de la superficie, mientras que las golondrinas recién salidas de sus vacaciones de verano en Europa arrastran insectos sobre ella..

El estudiante señala una isla que lleva el nombre del último humano que abandonó el valle mientras las aguas crecían a su alrededor. 'Mola creía en Nyami Nyami y él sabía que no quería la represa. "No hay forma de que el agua llegue a mi puerta", dijo Mola. Pero el agua comenzó a ir y venir y entró directamente en su casa ', explica Student. "Al final, acaba de subirse a su canoa y remó".

Una talla de madera de Nyami Nyami © Jonathan Gregson / Lonely Planet

La madre de la estudiante, Unarie, fue otra que se fue cuando se formó el lago, caminando 12 millas tierra adentro hasta la aldea de reasentamiento que iba a ser la nueva casa de los Tongas. Se sienta a la sombra de su casa de ladrillos de barro, con el techo cubierto de pasto azul y ollas de hojalata secándose al sol afuera. En las pequeñas parcelas atendidas por su familia crecen tomates, camotes, okra y maíz..

Al borde de su grupo de chozas, una torre de vigilancia está vacía; tan pronto como cae la noche, uno de sus nietos trepará y vigilará a los leones, hienas y elefantes merodeadores. "Soy demasiado viejo para ir al lago ahora", dice Unarie, "pero mi vida en la vieja aldea fue perfecta. Nunca vi a Nyami Nyami, pero estaría más que feliz si él quisiera romper el muro '.

Hasta que llegue ese día, todos deben adaptarse a la represa del Zambeze. A cien millas del equipo de Kariba, el río continúa su viaje hacia el Océano Índico en un espeso remolino lánguido. De las arboledas de primavera de llanuras de inundación de ancho, como roble Faidherbia albida árboles, que le dan a la región un aspecto desconcertantemente familiar: si no fuera por la cebra que huele debajo de las ramas, uno podría imaginarse a sí mismo en Richmond Park en un dorado día de verano..

Zebras en el Parque Nacional Mana Pools © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Cloud Magondo comenzó su entrenamiento como guía de vida silvestre en Bumi Hills antes de mudarse aquí, al Parque Nacional Mana Pools. Fijándose la gorra de béisbol de 'I ♥ Jesus' en su cabeza, se sube a una canoa y se desliza fuera del banco. Un avefrán herrero se levanta de su nido en el jacinto de agua y hace que su hostilidad sea conocida en un frenesí de furiosos gorjeos. Los ojos y oídos de una superficie de hipopótamo. La nube golpea el lado de la canoa con su remo. "No quieres sorprender a un animal de tres toneladas", dice. 'Si él corre hacia ti, no lo huirás. Todo lo que queda son fragmentos. El hipopótamo se eleva y comienza a atravesar el estrecho canal hacia nosotros, una cresta de agua que surge frente a él. Pasan unos segundos de nervios, esperando que se hunda debajo del bote y nos lance hacia el cielo para unirnos a la avefría, pero el hipopótamo pasa corriendo. "Ahora solo tenemos que preocuparnos por los cocodrilos", dice Cloud, con la sonrisa de un hombre que disfruta mucho liquidando a aquellos menos acostumbrados a la vida salvaje africana que él..

El barco se abandona en la búsqueda del residente más famoso de Mana Pools. Las nubes se arrastran a través de la maleza, pisando flores de color rojo brillante caídas de árboles de salchichas y parando para admirar una serpiente arbusto de manchas verdes acurrucada alrededor de una rama. Impala levanta la vista de su pastoreo, y se aleja con alarma..

Un toro eland musculoso se mantiene firme durante más tiempo, luego acecha altivamente en los arbustos. "Lo hemos encontrado", dice Cloud, agachándose. 'Mira, ahí está Boswell'. Por delante, un elefante tan viejo como el lago Kariba, con sus colmillos que se extienden más allá de su cráneo gigante, se encuentra debajo de un Faidherbia, meciéndose suavemente Su tronco alcanza las vainas de semillas que cuelgan en el dosel encima de él, arquea la espalda y se eleva en el aire. Durante seis segundos, se balancea sobre sus dos patas traseras, como un perro rogando, y tira de las ramas..

Boswell alcanza las vainas de la Faidherbia albida árbol de acacia © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Boswell, y algunos otros como él en el área, se cree que son los únicos elefantes en el mundo que se mantienen así, y solo se ha observado que lo han hecho en los últimos 30 años. Una teoría es que los árboles de Faidherbia han estado en decadencia desde que el dique de Zambezi trastornó el ecosistema del parque, y la competencia por sus vainas es feroz. "Boswell es inteligente", susurra Cloud cuando el animal lleva las vainas rojas en espiral a su boca con su baúl. "Se dio cuenta de que para sobrevivir, tienes que ser el elefante que puede llegar más alto que cualquier otro".

Boswell no es el único elefante que ha cambiado su comportamiento en los últimos años. En los tramos occidentales de Zimbabwe, lejos de las orillas del Zambeze, se encuentra el Parque Nacional Hwange. Aquí no se puede confundir el paisaje con un parque inglés; en el grueso de la estación seca, brotan pequeños brotes de vegetación de los espinosos arbustos anclados en el suelo arrastrado desde el desierto de Kalahari. No hay un dios del río para rescatar en momentos de necesidad, pero Hwange no ha sido abandonado. El espíritu de Fothergill sigue vivo. '¿Escuchas eso?' pregunta Adam Jones, un aprendiz de guía, que detiene a nuestro Jeep. El constante put-put de una bomba de agua late a través del aire en calma. "Estás escuchando el latido del corazón del parque".

Las primeras perforaciones de Hwange se hundieron en 1929, manteniendo las piscinas de la región artificialmente cubiertas cuando fallan las lluvias. Los animales del parque ahora asocian el sonido de las bombas con la promesa del agua. Un corto trayecto a lo largo de una pista llena de baches revela una llanura salpicada de grumos grises. Están en movimiento. De todas partes de las llanuras, los elefantes vienen, apresurados sobre el suelo polvoriento en un trote vertiginoso, troncos agitándose salvajemente. En el pozo de agua, beben, chapotean en las aguas poco profundas, ruedan en el lodo y persiguen cocodrilos, babuinos y unos a otros, tocando alegremente..

Los elefantes se reúnen al borde del agua para beber © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Las rutas que conducen a los pozos de agua son las que los elefantes han utilizado durante cientos, si no miles, de años. Forman caminos distintivos a través del arbusto, tan claros como si estuvieran asfaltados. Los humanos también los siguen ahora, muchos detrás de la figura tranquilizadora de Julian Brookstein, con el rifle colgado sobre el hombro y las sombras de los espejos sobre su cabeza. "Si alguna vez te pierdes aquí", dice, "sigue los senderos de los elefantes. Siempre te llevarán al agua. No somos los únicos que pasamos por aquí: las huellas de guepardos, hienas y puercoespines nos acompañan en el camino, y los pequeños dardos de antílopes klipspringer de las colinas de granito que sobresalen del suelo polvoriento. Pasamos el esqueleto completo de un viejo elefante macho, sus largos colmillos yacen en el desorden de los huesos. "Donde muere un elefante, está su marfil", dice Julián, deteniéndose para examinar los restos. "Es una idea romántica ahora, tristemente".

Julian ha tenido muchos encuentros con elefantes vivos, y la mayoría de la vida salvaje, en los seis años que ha sido un guía profesional para caminar. Todavía tiene que disparar un tiro de su rifle en defensa. "El noventa por ciento de un encuentro es cómo actúas", explica. 'Estos animales están acostumbrados a las cosas que huyen de ellos; están programados para perseguir. Se alejan si caminas hacia ellos. Puede ser la cosa menos instintiva que hacer cuando se enfrenta a una masa de siete toneladas de músculo y hueso, pero el punto de Julian se demuestra pronto.

Un elefante de toro de 50 años de edad, insatisfactoriamente grande desde el nivel del suelo, se opone a nuestra presencia y nos carga, con enormes orejas aleteando a medida que cobra velocidad. Julian sigue caminando hacia él, gritando, agitando los brazos y levantando polvo. El elefante se encuentra a unos pocos metros, se detiene, parece un poco inseguro y finalmente gira la cola, saliendo con un resoplido indignado. "Un león es un poco diferente a un elefante", dice Julian, mientras nos montamos en el Jeep. "Él gruñirá para hacerte saber que te has acercado lo suficiente, como para decir:" Quédate donde estás y nosotros seguiremos siendo amigos "".

Un orgullo de leones descansa en el Parque Nacional Hwange © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Es bueno saberlo, porque Hwange es un área rica en leones. Sus profundas y graves llamadas resuenan a través de las paredes de lienzo de nuestras tiendas por la noche, y son una decoración siempre presente en todo el campamento. En cualquier momento del día, se les puede encontrar descansando en un pozo de agua cercano, observando con indiferencia a las jirafas que caen cautelosamente para beber; vigilando a los cachorros jóvenes que caen uno sobre el otro y saltan sobre sus padres; y se dejó caer en la poca sombra que ofrece un montículo de termitas. También hay una nueva adición: un joven varón recién llegado, que es lo suficientemente sensato como para mantenerse alejado del orgullo local. Se ha encontrado un lugar para esconderse y mantenerse fuera de problemas, sus ojos amarillos exploran constantemente sus alrededores en busca de peligro. "Es consciente de que está en el territorio de otro león", dice Adam. 'Habría oído a los demás rugir toda la noche. Él debe estar asustado.

'Tal vez el joven león se armará de valor para quedarse y luchar contra el macho dominante por su parche. Dada su deposición nerviosa, parece más probable que continúe, avanzando lentamente a través de la selva, pasando los pozos de agua con su constante banda sonora y más allá, buscando un territorio en el que comenzar su propio orgullo. Un león de Hwange fue rastreado recientemente por investigadores hasta Victoria Falls, a unas 120 millas de distancia..

'El humo que truena', Victoria Falls © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Es difícil imaginar un paisaje menos parecido al de Hwange. Las cataratas dan a conocer su presencia desde lejos a través del monte. Primero viene un leve retumbar, como el tráfico en hora punta en una autopista distante, audible desde millas de distancia; entonces, una nube gris baja aparece a la vista, en cuclillas en el horizonte. La fuerza total de Mosi-oa-Tunya ('el humo que truena'), para dar a las cataratas su nombre indígena más adecuado, se hace evidente cuando las llanuras se retiran repentinamente. Desde el borde, el Zambezi se hunde 100 metros, golpeando el suelo con tanta fuerza que crea una niebla que se eleva un cuarto de milla en el aire, como la lluvia que ha decidido caer hacia arriba. Los visitantes que serpentean a lo largo de los caminos que bordean las cataratas pronto se empapan de rocío. Otros se sientan en piscinas justo al borde de las cataratas o se lanzan desde el puente de Victoria Falls con una cuerda de bungee atada a sus pies, desafiando tontamente todas las reglas aceptadas de conservación..